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Después de ser despedido, este hombre de 35 años fundó NerdWallet con $800 – ahora vale $500 millones

Hoy, Tim Chen es CEO y cofundador del sitio web de finanzas personales NerdWallet, que recibe 10 millones de visitas mensuales y está valorado en más de $500 millones .

Pero en 2008, como tantos otros durante la crisis financiera, Chen se encontró desempleado.

Después de pasar cuatro años trabajando en fondos de cobertura como Perry Capital y JAT Capital Management, descubrió “básicamente el día de Navidad” que estaba siendo despedido, Chen dice.

“Fue súper devastador, porque había estado orientado a los logros toda mi vida y estaba muy preocupado con el estado externo y todo eso”, dice Chen, quien se graduó de Stanford.

Ahora, sin embargo, Chen lo ve como una de las mejores cosas que le han pasado. Lo convirtió en un emprendedor exitoso.

“Siempre soñé con hacer algo emprendedor. Nunca sentí que tenía permiso para hacerlo”, dice.

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Tropezar con una idea

Chen, de 35 años, dice que tuvo la idea de que NerdWallet “se pasara el tiempo revolviendo los pulgares” mientras estaba sin trabajo.

Había recibido un correo electrónico de su hermana, que vivía en Australia, con una pregunta sobre cómo encontrar una tarjeta de crédito con menores tarifas de transacción extranjera.

“Mi primera inclinación fue: ‘Déjame buscar eso en Google y te responderé en tres minutos’, dice Chen. Y me sorprendió que no pudiese encontrar nada en Google que no fuera básicamente marketing [ o] material promocional”.

Chen dice que recurrió a su propia experiencia financiera y aún le tomó, a un profesional, una semana de extensa investigación para recopilar lo que varios bancos importantes y compañías de tarjetas de crédito tenían para ofrecer. Le envió a su hermana una hoja de cálculo de Excel que analizaba sus opciones.

Pronto, esa hoja de cálculo se estaba enviando ampliamente fuera de su propio grupo de familiares y amigos.

Hizo que Chen se diera cuenta de que había un “problema real de capacidad de carga en los servicios financieros”, donde los consumidores a menudo tenían que examinar los densos materiales de los bancos para obtener información. Sin un asesor financiero profesional, es difícil comparar productos. Mientras tanto, “su proveedor de cuenta corriente podría darle una hipoteca, una tarjeta de crédito, un préstamo para automóviles, eventualmente servicios de seguro o administración de patrimonio, y le harán ganar $50,000 a lo largo de su vida”, dice Chen.

“Así es como funciona todo el sistema”.

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Chen quería ofrecer más transparencia con el asesoramiento de servicios financieros en línea. Así que trabajando desde su apartamento en Manhattan, usó $800 de su propio dinero para cubrir los costos de la startup, como el alojamiento web, las tarifas de dominio y el software, y comenzó NerdWallet.

El plan era proporcionar pros y contras de diversos servicios financieros y responder preguntas, proporcionar asesoramiento y ayudar a las personas a tomar decisiones financieras a través de artículos escritos por periodistas profesionales de finanzas personales.

Nueve meses después del lanzamiento del sitio, sin embargo, Chen se vio obligado a mudarse al departamento de su novia para ahorrar dinero: ganó solo $75 en el primer año del sitio mientras trabajaba de 16 a 20 horas al día.

“Estaba comiendo Subway todos los días … Era como cualquier cosa que pudieras hacer para ahorrar dinero”, dice Chen.

En el segundo año de NerdWallet, la compañía solo obtuvo “algo así como $60,000 en ingresos”, dice Chen. No estaba seguro de si debería continuar con la empresa o tratar de encontrar un trabajo con otro fondo de cobertura.

Chen le dice a CNBC Make It que está “muy agradecido” por el momento de la recesión económica, porque la falta de oportunidades increíbles en las firmas de Wall Street le dio más razones para aguantar con NerdWallet.

“Todavía parecía una locura ir y hacer esta cosa de inicio en relación con hacer las cosas seguras, pero estaba mostrando la suficiente anticipación como para pensar que ‘esto podría funcionar'”, recuerda.

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Encontrar el éxito

Trabajo lo hizo. Pronto, NerdWallet, finalmente comenzó a despegar, con el número de visitantes y los ingresos triplicados de mes a mes en un momento a mediados de 2010. Finalmente, Chen dejó de pensar en volver a Wall Street.

En 2015, NerdWallet recaudó aproximadamente $105 millones en fondos. Pero el camino de la compañía no siempre ha sido estable. El año pasado, NerdWallet se vio obligado a depositar docenas de personas (aproximadamente el 11 por ciento de su fuerza de trabajo) después de perder objetivos de ganancias. En un correo electrónico enviado al personal el otoño pasado, Chen (que no es ajeno a los despidos) calificó los recortes de personal como “extremadamente dolorosos”, pero también dejó en claro su optimismo sobre el futuro de la compañía.

“Estoy seguro de que estamos haciendo las inversiones correctas cuando ingresemos en 2018”, dijo Chen a sus empleados, señalando específicamente un mayor enfoque en la aplicación móvil de la compañía y en las membresías en línea que ayudan a los usuarios a encontrar sus puntajes crediticios, así como establecer y rastrear varios objetivos financieros.

Gran parte de los ingresos de la compañía provienen de compañías de servicios financieros que pagan NerdWallet cuando sus lectores firman una tarjeta de crédito o un producto similar luego de hacer clic en el sitio de NerdWallet. Esta es una práctica bastante común entre los sitios web de asesoramiento financiero como Credit Karma y Bankrate.

Mientras tanto, NerdWallet intenta ser transparente acerca de recibir dinero de algunas de las compañías financieras sobre las que escribe el sitio. Una divulgación en el sitio señala que esas relaciones “pueden influir sobre qué productos revisamos y sobre qué escribimos (y dónde aparecen esos productos en el sitio), pero de ninguna manera afectan nuestras recomendaciones o consejos”.

Es un modelo comercial que NerdWallet también está utilizando a través de una nueva función activada por voz en Alexa de Amazon que permite a los usuarios obtener consejos activados por voz sobre cómo encontrar la mejor tarjeta de crédito.

Aún así, NerdWallet está “obsesivamente enfocado en el consumidor”, según Chen. La compañía hace “pruebas de usuario realmente costosas” para determinar qué tipos de consejos financieros buscan diferentes lectores y cómo responder mejor a sus preguntas, Chen dice: “Siempre nos enfocamos en contratar a los mejores periodistas e invertir más [en] creando contenido que la gente pueda sentir completa y terminar su búsqueda “.

Chen le dice a CNBC Make It that, a medida que NerdWallet ha crecido, ha tenido muchas experiencias humildes, y la capacidad de aprender del fracaso ha sido “absolutamente” esencial para el éxito de su compañía. También lo mantuvo enfocado.

“Cuando comencé NerdWallet, estaba mucho menos orientado a la misión y mucho más preocupado por construir una empresa exitosa”, le dijo Chen a LifeHacker . Ahora, se trata de ofrecerles a los lectores el tipo de consejo que no obtendrían en otro lugar en línea.

Dice Chen: “Si nos enfocamos en hacer lo correcto, tal vez podamos construir una relación con una persona para que vuelva, una y otra vez”.