Saltar al contenido

Cómo este joven de 22 años con síndrome de Down construyó un negocio multimillonario siguiendo su pasión

En un pequeño almacén en Melville, Nueva York, una ciudad ubicada en Long Island, docenas de estantes de contenedores cuidadosamente organizados albergan calcetines coloridos con todas las impresiones lúdicas imaginables. Hay calcetines con aguacates; calcetines con la cara del primer ministro canadiense Justin Trudeau; calcetines que se parecen a la pintura de “La noche estrellada” de Vincent van Gogh; Calcetines con perezosos.

Este es el negocio de los calcetines multimillonarios de John Cronin. Cronin tiene solo 22 años y también tiene síndrome de Down, una condición cromosómica con síntomas que incluyen bajo tono muscular, baja estatura y una inclinación hacia los ojos, así como retrasos cognitivos, según la Sociedad Nacional de Síndrome de Down.

Fue en el otoño de 2016, el último año de la escuela secundaria de John, que la idea de John’s Crazy Socks comenzó a tomar forma.

Como muchos de sus compañeros, Cronin estaba decidiendo lo que quería hacer después de graduarse. Pero a diferencia de sus compañeros de clase, las opciones de John eran algo limitadas. Con el síndrome de Down, las trayectorias profesionales disponibles para él no despertaron exactamente su interés; muchos eran conciertos en cadenas minoristas y los que no tenían largas listas de espera. (Además de los retrasos cognitivos, algunas personas con síndrome de Down experimentan problemas de comportamiento o son propensos a problemas de salud que van desde problemas cardíacos hasta problemas con la vista).

“No hay muchas opciones abiertas para personas con discapacidades”, dice Mark Cronin, el padre de John. “Todos los programas de capacitación laboral y programas de talleres tenían listas de espera y no muchos empleadores ofrecen empleos para personas como John.

“Preguntabas qué harías cuando hayas terminado la escuela, y estábamos buscando opciones”, agrega Mark, dirigiéndose a John. “A John no le gustaron las opciones que vio, y de hecho las opciones para personas con diferentes capacidades son algo limitadas. Entonces, ¿qué me dijiste que querías hacer?”

“Quería hacer negocios con mi padre”, responde John. “Porque amo mucho a mi papá”.

Con sus creativos jugos fluyendo, el dúo padre-hijo miró lo que podían hacer. Inspirados por la película “Chef” de 2014, jugaron con la idea de un negocio de camiones de comida entre padres e hijos. Pero tampoco pudo cocinar. La lluvia de ideas continuó, y luego la inspiración golpeó.

La pareja tomó nota de una fecha importante que se avecina: el Día Mundial del Síndrome de Down, que se celebra cada 21 de marzo. Tradicionalmente, las personas celebran llevando calcetines locos con diseños y colores divertidos. Mark recuerda que estaban buscando calcetines que celebraban específicamente el síndrome de Down y que podían vender, pero no pudieron encontrar ninguno.

“Mi idea es que quiero hacer una”, dice John.

Así lo hizo. John bosquejó su diseño de un calcetín: púrpura con corazones y “3-21”, la fecha del Día Mundial del Síndrome de Down (esta fecha simboliza la triplicación del cromosoma 21, que causa el síndrome de Down).

“John había usado calcetines locos toda su vida. Eso era lo suyo”, dice Mark, de 60 años. “Iría y usaría estos calcetines locos y coloridos; conduciríamos a buscarlo. Lo recuerdo en más de una ocasión, uno de sus hermanos mayores se acercó a mí y me dijo: ‘No puedes dejar que vaya’ escuela así…”

“¡Él no es el policía de la moda!” John dice en defensa de su estilo de calcetín.

“Sí, él no es el policía de la moda”, dice Mark. “John siempre tuvo un sentido de su propio estilo”.

Ver esta publicación en Instagram

Sick of the monkey biz? We're not! This week's #WackyWednesday is Monkey Biz Men's Socks. #johnscrazysocks #johncronin #socks #spreadinghappiness

Una publicación compartida por Johns Crazy Socks (@johnscrazysocks) el

En ese momento, Mark estaba en la búsqueda de un trabajo; otra empresa familiar para la que estaba trabajando (una firma de abogados) había cerrado recientemente y estaba buscando su próxima aventura.

“Cuando John vino y dijo que deberíamos vender calcetines, bueno, parecía una idea que valía la pena probar”, dice Mark. “Y eso es lo que hicimos. No fuimos a preparar un plan de negocios. No investigamos mucho … levantemos algo y veamos cómo responde la gente”.

Al principio, solo estaban los dos colaborando en el sitio web. Escogieron unos cuantos calcetines juntos, aumentando lentamente el inventario. Los Cronins marcaron todos los pasos típicamente tomados en la construcción de una pequeña empresa, desde registrarse con el estado hasta abrir cuentas bancarias. El único marketing que tuvieron fue una página de Facebook con videos de baja fidelidad de John hablando sobre sus calcetines. La inversión inicial en el negocio, dice Mark, fue de solo un par de miles de dólares.

El sitio web de John’s Crazy Socks se lanzó oficialmente en diciembre de 2016, pero no funcionó sin problemas. Mark y John tenían la intención de abrir la tienda en línea a las 10 am, pero ese plan se descarriló rápidamente cuando el sitio web se estrelló inesperadamente. Eran las 3 de la tarde cuando finalmente estaban en vivo. A pesar de la demora, la respuesta de los clientes, recuerda Mark, fue prometedora. Recibieron 42 pedidos ese primer día, todos locales y en gran parte provenientes de las cercanías de Huntington, Nueva York. John, en ese momento, era un estudiante en Huntington High School.

Pero en lugar de simplemente enviar los calcetines, John tuvo una idea, una que podría haber sido clave para el éxito salvaje que pronto seguiría.

“Decidí hacer una entrega a domicilio”, dice John. “Fue idea mía, y puse un poco de algo en cajas rojas”. Cada pedido de calcetines se envolvió cuidadosamente en papel de seda y se empaquetó en una caja roja con una nota de agradecimiento y dulces. Luego, John entregó los pedidos de sus clientes en Long Island.

“Saldría, tocaría puertas y todas la familias me estaban esperando”, recuerda John. “Salté hacia la puerta y, su respuesta: a ellos les encantó. Incluso me tomaron una foto, me tomaron un video. Es increíble”.

¿Qué pasó después?

“Se corrió la voz”, dice John.

El entusiasmo de John por su negocio en ciernes, y el énfasis que puso en el servicio al cliente y en brindar una experiencia de calidad, no pasó desapercibido. (Jeff Bezos, señala John, no incluye dulces con pedidos de Amazon). Al principio, John’s Crazy Socks ofrecía calcetines en 31 diseños diferentes, que iban de $5 a $12 por par.

Los videos y fotos de las entregas a domicilio de John comenzaron a difundirse en las redes sociales, y las ventas comenzaron a dispararse. En el primer mes, Mark recuerda que enviaron 452 pedidos, por aproximadamente $13,000 en ingresos.

“Hubo algunas cosas cómicas el primer fin de semana, vendimos tantos calcetines”, dice Mark, quien es el cofundador y presidente de la compañía. “Estaba borrando nuestro inventario. Así que conduje hasta cada Kmart en el condado de Suffolk y compré todos los calcetines de Navidad que pudimos, para tener algo que vender. Fue bastante bueno”.

Con el objetivo de ser una ventanilla única para todos los calcetines, John’s Crazy Socks lleva calcetines de más de 20 proveedores diferentes, con calcetines en 2,000 estilos diferentes. Según Mark, los calcetines que ellos mismos diseñan, los calcetines de caridad y conciencia, son los más exitosos. Dos dólares de cada venta de calcetines de conciencia son donados a los socios de caridad de la compañía y John’s Crazy Socks también dona el 5 por ciento de sus ganancias a las Olimpiadas Especiales.

De hecho, John’s Crazy Socks es también una empresa social; emplea a personas de diferentes capacidades, desde personas diagnosticadas con autismo hasta síndrome de Down. Mark señala que si bien se han logrado avances en los ámbitos médico y educativo para las personas con síndrome de Down, es un caso diferente con los empleos. 

Han visto tales resultados de cerca. Mark dice que un amigo de John que está en el espectro del autismo era tímido: no quería hablar con las personas ni subirse a un automóvil con otras personas. Pero desde que trabajó en John’s Crazy Socks, ahora toma el autobús solo para trabajar. Otro empleado, dice Mark, se negó previamente a ducharse, afeitarse o salir de su habitación. Su madre llamó, preguntando sobre posibles oportunidades de carrera en John’s Crazy Socks.

Hasta el momento, John’s Crazy Socks ha creado 35 empleos, 18 de los cuales están ocupados por personas con diferentes capacidades, según Mark. Muchas de esas posiciones consisten en “arrastradores de calcetines”, que clasifican y organizan el inventario.

“Con demasiada frecuencia, cuando tenemos discriminación en el lugar de trabajo, es porque nos enfocamos en cosas que no importan”, dice Mark. “Si estoy juntando un equipo de baloncesto, quiero saber cómo juegas al baloncesto, así que quiero a LeBron James. No tengo idea si LeBron James puede hacer cálculos, y no me importa. No me importa si Habla griego o no. Necesito que juegue baloncesto.

“Bueno, necesitamos personas que trabajen en nuestro almacén”, dice. “No los necesito para que me muestren todas estas otras habilidades. Solo, ¿puedes hacer el trabajo en el almacén? Y creo que si los empleadores abordan un trabajo de esa manera, concéntrate en lo que necesitas y en lo que alguien puede hacer, vamos a encontrar el éxito “.

La contratación de personas con diferentes capacidades no solo es beneficiosa para la vida de los empleados, dice Mark. Emplear a personas de diferentes capacidades beneficia al negocio.

Ver esta publicación en Instagram

Today, John and Mark Cronin are at #CapitolHill to speak for the rights of people with differing abilities to work. The hearing is titled “A Truly Inclusive Society: Encouraging the Ability in Disability," in a Senate Hearing Room by the Helsinki Commission. We want Congress to know that we have created 35 jobs and 18 of them are held by people with differing abilities. We succeed because of the people we have working with us. We look at what people can do, not what they can't and we want to show the world what people with differing abilities can do. #johnscrazysocks #johncronin #provingwhatspossible #socks #dsworks #spreadinghappiness

Una publicación compartida por Johns Crazy Socks (@johnscrazysocks) el

En el último año, Mark y John han estado en Capitol Hill cuatro veces, abogando por personas con diferentes capacidades y presionando por más derechos laborales, y han testificado ante el Comité de Pequeñas Empresas de la Cámara de Representantes.

“La idea es abogar para reducir las barreras y cambiar la mentalidad para que los empleadores contraten a personas con diferentes capacidades, pero también para permitirles conservar sus ganancias y trabajar más”, explica Mark. “La mayoría de nuestros empleados trabajan a tiempo parcial porque tienen una opción; tienen que elegir entre el trabajo y sus beneficios de Medicaid. Si trabajan muchas horas, pierden sus beneficios. Esa no es una opción que queremos que hagan. Así que estamos abogando por ese tipo de cambio”.

Desde su lanzamiento en diciembre de 2016, John’s Crazy Socks ha explotado. El año pasado, Mark dice que enviaron un poco más de 42,000 pedidos, con un total de alrededor de $1.7 millones en ingresos. Este año, están en camino de hacer entre 160,000 y 180,000 pedidos, con más de $6 millones en ingresos. Los clientes incluyen personas de alto perfil que van desde George HW Bush hasta Eva Longoria.

“Cuando la señora [Barbara] Bush falleció, la oficina llamó y dijo que el presidente y la familia querían usar calcetines para honrar a la señora Bush”, dice Mark (Bush murió en abril). “Así que ayudamos a elegir algunos calcetines hechos por uno de nuestros proveedores y los enviamos a la familia. Así que los usó el día del funeral y eso llamó mucho la atención de los medios”. La pareja que Bush se puso fueron los calcetines de bibliófilo, con pilas de libros, del proveedor Modsocks, explica Mark. John’s Crazy Socks les cambió el nombre a Library Socks for Literacy, y todos los beneficios se destinaron a Barbara Bush Literacy Foundation.

Ver esta publicación en Instagram

John has some exciting news for everyone. The Library Socks for Literacy (A.K.A. Bibliophile Socks) are back in stock. These are charity socks with 100% of the profit from each pair donated to the Barbara Bush Literacy Foundation. Get 'em before they're gone! Go to John’s Crazy Socks 🧦 (link in bio). #johnscrazysocks #johncronin #bush #socks #spreadinghappiness

Una publicación compartida por Johns Crazy Socks (@johnscrazysocks) el

Con tantas ventas en todo el país, John ahora solo hace un puñado de entregas locales a domicilio por semana. Aún así, cada pedido se envía cuidadosamente empaquetado con la nota de agradecimiento (que John escribió originalmente, pero desde entonces se ha duplicado) y los dulces (comenzaron con Hershey Kisses, pero se derretieron. Luego, experimentaron con M&M y Swedish Fish, antes de que finalmente estableciéndose en Skittles). John publica regularmente videos en las redes sociales y también participa en charlas en todo el país, donde habla sobre su negocio y espíritu empresarial.

“Cada vez que John se pone de pie frente a una audiencia y habla sobre lo que hace, ayuda a cambiar de opinión”, dice Mark.

El título oficial de John en John’s Crazy Socks es el principal oficial de felicidad, que es apropiado en más de un sentido. Rezuma felicidad y positividad y dice que realmente disfruta venir a trabajar junto a su padre. Al final del día, John se pone los audífonos, baila y canta en el estacionamiento antes de dirigirse a casa.

“Tengo síndrome de Down”, dice John. “El síndrome de Down no me frena”.