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Cómo una empresa de café pasó de un pequeño garaje a una ganancia de casi $ 1 millón en solo 3 años

Ya sea que te estés preparando para jubilarte o para empezar un negocio, la forma en la que manejas tu dinero es vital.

Hace cuatro años, Pernell Cezar llamó a su amigo de la infancia, Rod Johnson, con una simple pregunta que terminaría cambiando sus vidas: ¿Bebes café?

«No lo hice en ese momento», dice Johnson, y agrega que en realidad era más una persona del té.

Puede que eso no suene como el catalizador para que dos viejos amigos renuncien a sus trabajos y lancen su propia marca de café, que, en solo tres años, alcanzó un ingreso anual de siete cifras y consiguió asociaciones de alto perfil con Amazon, Target, Ben & Jerry’s. e incluso la NBA.

Sin embargo, eso es exactamente lo que hicieron Cezar y Johnson, ambos de 34 años. En 2018, la pareja lanzó BLK & Bold Coffee, con sede en Des Moines, Iowa, que se anuncia a sí misma como la primera marca de café de propiedad negra distribuida a nivel nacional en el país. Está construido alrededor de una misión social, dicen los cofundadores, donando el 5% de las ganancias totales a organizaciones sin fines de lucro que apoyan a niños en comunidades desatendidas en todo el país.

En mayo, BLK & Bold se convirtió en la primera marca de alimentos y bebidas propiedad de negros en firmar un pacto de licencia con la NBA, asociándose en un sabor de café llamado The Warm Up. Y el 20 de septiembre, la compañía se asoció con Ben & Jerry’s para desarrollar un helado de café recientemente anunciado llamado Change Is Brewing.

Se estima que la puesta en marcha obtuvo $ 840,000 en ganancias el año pasado, lo que la compañía se negó a confirmar. Cezar y Johnson dicen que están en camino de duplicar los ingresos anuales de BLK & Bold este año, y los cafés y tés de la marca están disponibles en más de 5.600 establecimientos minoristas en todo el país.

Ahora, los amigos enfrentan un par de obstáculos desafiantes: hacer crecer su negocio aún joven frente a una dura competencia y usar su éxito para ayudar a los niños en comunidades desfavorecidas como en la que crecieron.

Inspirándose en su infancia

Antes de 2018, Cezar y Johnson ya habían construido carreras sólidas. Johnson trabajó en la recaudación de fondos en la Universidad del Pacífico con sede en Stockton, California, y Cezar fue director de ventas del minorista de belleza Sundial Brands.

Pero, como muchos millennials, los dos amigos querían una mayor realización personal de sus trabajos y soñaban con lanzar un negocio juntos. Cezar sería el CEO. Johnson sería el director de marketing. Y no importa lo que vendieran, decidieron, su empresa giraría en torno a un «modelo de impacto social», con un porcentaje de las ganancias destinadas a la caridad.

«Queríamos asegurarnos de encontrar una manera de reinvertir en aquellos que solo necesitan un impulso, que solo necesitan una mano amiga para superar y superar sus respectivas circunstancias», dice Johnson.

Su inspiración provino de su propia crianza en Gary, Indiana, una ciudad aproximadamente a 25 millas al sureste de Chicago con índices de pobreza perennemente altos y delitos violentos, y una reputación de estar entre los más desfavorecidos del país.

Shelia Carpenter, profesora de economía doméstica que conoció a Cezar y Johnson cuando eran estudiantes de secundaria, dice que los dos amigos, a quienes ella llama «líderes y modelos a seguir», pasaron mucho tiempo después de la escuela practicando deportes o en el Boys & Girls Club local. . Ella dice que les ayudó a evitar caer «con la gente equivocada».

“Les dio otra opción de no meterse en problemas y hacer lo correcto”, dice Carpenter.

Ese club de Boys & Girls les dio a los dos amigos información de primera mano sobre la importancia de las organizaciones sin fines de lucro enfocadas en la juventud. En 2020, BLK & Bold donó $ 42,000 a 14 organizaciones comunitarias como No Kid Hungry, que lucha contra el hambre infantil, así como programas educativos en Des Moines y una iniciativa de codificación para jóvenes negros en Miami.

Una de las organizaciones, Youth Guidance, es una organización sin fines de lucro de orientación estudiantil en Chicago. Rebecca Langan, directora de asuntos externos de Youth Guidance, dice que BLK & Bold donó aproximadamente $ 2,500 el año pasado y, quizás lo más importante, ayudó a más niños a aprender sobre la programación de la organización sin fines de lucro.

“Estos son jóvenes que nunca [de otra manera] tendrían acceso a ese tipo de intervención y apoyo de un consejero capacitado dentro de su escuela”, dice Langan.

Desde un pequeño garaje hasta miles de tiendas

Johnson ya no es ajeno al café. Ambos cofundadores dicen que se han «ido por el camino del conejo», haciendo crecer su negocio de un solo tostador en el pequeño garaje de Cezar a una instalación comercial de 20,000 pies cuadrados.

Mientras realizaban su investigación de mercado, Cezar y Johnson descubrieron que los afroamericanos están claramente subrepresentados en la industria del café, tanto como clientes como como empresarios. En los EE. UU., Los afroamericanos son el grupo étnico con menos probabilidades de beber café con regularidad, según una investigación de 2019 de la Asociación Nacional del Café, una organización de investigación de mercado y cabildeo.

Cezar además atribuye la escasez de empresarios negros en ese espacio a la falta de información y recursos, incluida la financiación. Es «salvaje» cómo pocas empresas de café de propiedad de negros se distribuyen a nivel nacional, dice. «El café ha existido desde el Boston Tea Party, prácticamente».

Pernell Cezar and Rod Johnson, the founders of BLK & Bold, in their company's Des Moines, Iowa roasting facility.

La compañía comenzó vendiendo bolsas de granos tostados en casa a cafeterías independientes y minoristas en el Medio Oeste. Cezar y Johnson se basaron principalmente en las redes sociales para el marketing y gastaron aproximadamente $ 22,000 de sus ahorros personales en costos como construir su sitio web y asistir a ferias comerciales de la industria, para presentar su producto a los minoristas.

Su gran oportunidad, o, en realidad, una serie de ellas, llegó en 2020. Primero, en enero, los productos de BLK & Bold aterrizaron en 200 ubicaciones de Target en los EE. UU. productos, que ahora también incluyen té, en miles de tiendas a finales de ese año.

Entonces, llegó la pandemia. Las ventas en línea despegaron, especialmente en Amazon, donde BLK & Bold apareció como parte del Black Business Accelerator del gigante del comercio electrónico el verano pasado.

Y cuando los consumidores de todo Estados Unidos acudieron en masa para apoyar a las empresas de propiedad de negros después del asesinato de George Floyd, BLK & Bold recibió otro impulso financiero.

“Se trata de que los consumidores tomen una decisión muy consciente para asegurarse de que sus dólares vayan exactamente a donde querían”, dice Cezar.

Planificación para el desafiante camino que tenemos por delante

El impulso inicial de BLK & Bold significa que la start-up ahora compite en un mercado abarrotado, junto con otras marcas de cafés especiales como Blue Bottle, Stumptown y La Colombe, y gigantes del café como Starbucks, Peet’s y Dunkin ’.

En otras palabras, mantener ese crecimiento está a punto de volverse mucho más difícil, especialmente si el salto impulsado por la pandemia en los pedidos en línea o la oleada nacional de apoyo a las empresas de propiedad negra eventualmente se desvanece.

Cezar reconoce el desafío. Si las prioridades de los consumidores cambian, dice, BLK & Bold puede cambiar con ellas.

Eso probablemente signifique agregar nuevos productos, incluidas algunas opciones de café embotellado «listo para beber». Cezar también quiere más asociaciones con marcas de renombre, como el «collab-slash-mashup» de helados de su empresa con Ben & Jerry’s.

El objetivo, dice, es que los clientes sigan comprando su café porque lo disfrutan. Al mismo tiempo, espera que «el interés y la intención de comprender y apoyar a las empresas negras no disminuyan».

“Me gusta esperar que esa dinámica no se pierda”, dice Cezar. «Porque es un problema de la sociedad más grande, más que un desafío de una marca o un producto».