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¿Por qué los hermanos Wright tuvieron éxito cuando otros fracasaron?

No fueron entrenados como ingenieros, pero fueron criados para tener una curiosidad intelectual insaciable.

Que dos vendedores de bicicletas de Dayton, Ohio, fueran las primeras personas en volar es tan sorprendente hoy como lo fue hace más de un siglo, cuando los hermanos Wright se elevaron sobre multitudes boquiabiertas en exhibiciones públicas en los Estados Unidos y Francia.

Por un breve período, el mundo se unió en asombro. Vale la pena revisar el logro de los Wright porque desafía la convicción del siglo XXI de que los jóvenes aspirantes a ingenieros deben centrarse estrictamente en las disciplinas STEM en la universidad, y que los cursos de artes y humanidades no son tan importantes como los de matemáticas y ciencias. Si los hermanos Wright estuvieran vivos hoy, podrían advertirnos que dogmas pedagógicos como estos nos impiden cultivar ingenieros del tipo extraordinario que fueron.

Ni Wilbur ni Orville Wright se especializaron en una disciplina STEM. De hecho, ninguno de los hermanos fue a la universidad y tampoco tenía ningún entrenamiento técnico formal. Construir el Wright Flyer les costó a los hermanos menos de $ 1,000 (alrededor de $ 28,000 en dólares de hoy), que obtuvieron a través de las ganancias de su negocio de bicicletas. El primer prototipo del Wright Flyer voló 852 pies, y con modificaciones eventualmente voló más de 40 millas. No está mal para dos soñadores de clase trabajadora de Dayton sin educación en ingeniería, sin acceso a Internet y sin laboratorios universitarios o bibliotecas.

Al mismo tiempo que los Wright diseñaban y probaban su exitosa máquina voladora, Samuel Langley, profesor universitario y secretario de la Institución Smithsonian, también diseñaba la suya. Langley gastó $ 70,000 (alrededor de $ 2 millones en la actualidad) en su «aeródromo», que fue financiado principalmente por una subvención del Departamento de Guerra de EE. UU. En su vuelo inaugural, el aeródromo de Langley se hundió en el río Potomac mientras intentaba despegar.

Quiénes son los hermanos Wright?

El éxito de los hermanos Wright al resolver un problema de ingeniería que cautivó la imaginación humana durante milenios no fue una casualidad. El vuelo es una empresa demasiado compleja como para que se haga por casualidad. Para ver qué hizo exitosos a los hermanos Wright y qué podemos aprender de ellos hoy, debemos considerar qué los hizo diferentes. ¿Qué cualidades de carácter, curiosidad y temperamento poseían los Wright que les permitieron conquistar el aire cuando los especialistas no podían? ¿Y qué tipo de problema era el problema del vuelo como para que se requirieran mentes únicas como la de ellos para resolverlo?

Treinta y un años después de su famoso primer vuelo, Orville Wright reflexionó sobre lo que hacía diferentes a los hermanos Wright. Un periodista le dijo en una entrevista que él y su hermano encarnaban el sueño americano. Eran dos muchachos humildes “sin dinero, sin influencia y sin otras ventajas especiales” que se habían elevado a las alturas de la fama y la fortuna. “Pero no es cierto”, respondió Orville, “decir que no teníamos ventajas especiales. Tuvimos ventajas inusuales en la infancia, sin las cuales dudo que hubiéramos podido lograr mucho… Lo más grande a nuestro favor fue crecer en una familia donde siempre hubo mucho estímulo para la curiosidad intelectual. Si mi padre no hubiera sido de los que alentaban a sus hijos a perseguir intereses intelectuales sin pensar en el beneficio, nuestra temprana curiosidad por volar se habría cortado demasiado pronto para dar frutos”.

El padre de los Wright, Milton, era un obispo protestante apasionado por los libros y la investigación de todo tipo. Su esposa, Susan, era un genio de la mecánica que estudió matemáticas, ciencias y literatura en la universidad, y que a menudo construía juguetes para los niños Wright. Las estanterías de su casa estaban llenas de novelas, poesía, historia antigua, tratados científicos y enciclopedias. Alentaron a sus hijos a leer mucho y a asumir la responsabilidad de su propia educación. Cuando se les preguntó a los hermanos Wright sobre su interés inicial en el vuelo, siempre dijeron que se interesaron en él «por diversión» y que querían usar sus ganancias para financiar futuras exploraciones científicas.

Cuando tenía poco más de 20 años, Wilbur Wright comenzó a leer libros sobre la anatomía de las aves y la locomoción animal. Estas investigaciones eventualmente llevarían a los Wright a desarrollar su innovador sistema de control de tres ejes, que imitaba el movimiento de torsión de las alas de las aves. Wilbur pronto escribió una carta a la Institución Smithsonian para solicitar folletos publicados por Samuel Langley y Octave Chanute sobre aerodinámica. “Soy un entusiasta, pero no un chiflado”, dijo, “en el sentido de que tengo algunas teorías favoritas sobre la construcción adecuada de una máquina voladora”.

Poco después de que los hermanos comenzaran a realizar sus experimentos en Carolina del Norte, descubrieron que las tablas de datos de presión atmosférica proporcionadas por los científicos del Smithsonian eran “poco confiables” y estaban plagadas de errores. Rápidamente se pusieron a construir su propio túnel de viento para adquirir medidas precisas. “Hicimos ese trabajo solo por la diversión que obteníamos al aprender nuevas verdades”, dijo Orville en retrospectiva. También construyeron su propio motor con la ayuda de su asistente principal en la tienda de bicicletas cuando ningún fabricante de motores respondió a sus consultas sobre la construcción de uno lo suficientemente pequeño como para caber en el volante. A menudo discutían sobre las especificaciones técnicas de su nave hasta altas horas de la noche. Después de una discusión particularmente acalorada sobre la construcción adecuada de las hélices, se encontraron en la situación ridícula de que cada uno se convirtiera a la posición original del otro en la discusión, sin más acuerdo que cuando comenzó la discusión. Discutieron porque buscaban la verdad, no porque un hermano deseara obtener una victoria sobre el otro.

La curiosidad insaciable y el amor por la verdad de los Wright les permitieron aplicar al problema multifacético del vuelo toda la gama de sus capacidades como seres humanos de formas que otros no podían. Comenzaron a ver que era, como dijo Wilbur, “la complejidad del problema de volar lo que lo hace tan difícil”.

Era un problema que “no podía resolverse tropezando con un secreto, sino mediante la acumulación paciente de información sobre cien puntos diferentes, algunos de los cuales un investigador naturalmente consideraría innecesario profundizar”.

Orville y Wilbur experimentaron un avance crucial cuando comenzaron a comprender que la solución al problema del vuelo humano era ciencia y arte a partes iguales.

La habilidad mecánica y la perspicacia matemática fueron ciertamente necesarias para construir la máquina, pero gran parte del desafío residía en el arte real de volar. El arte del piloto requeriría leer las condiciones del viento, mantener la velocidad y el equilibrio, y usar los controles de la aeronave para hacer ajustes sutiles para que trazara líneas elegantes durante el vuelo y el aterrizaje.

Los hermanos Wright sintieron una afinidad con los artistas porque se entendían a sí mismos como artistas. El arte de volar era un baile complicado entre el hombre, la máquina y el aire que requería miles de horas de práctica para perfeccionarlo.

No es de extrañar que cuando Wilbur viajó a Francia para exhibir el Wright Flyer, visitó el Louvre 16 veces y registró su impresión de las obras de más de 30 pintores en cartas a su hermana.

El pionero de la aviación Octave Chanute predijo en un discurso en 1890 que era probable que «ningún hombre» poseyera la imaginación, la agudeza mecánica, la capacidad matemática y la habilidad para recaudar fondos necesarias para resolver el problema del vuelo.

«Probablemente se deba a que la elaboración de un invento completo requiere una gran variedad de talentos», dijo Chanute, «que el progreso ha sido tan lento». Chanute tenía razón en un sentido y estaba equivocado en otro. Se necesitó más de una persona para resolver el problema del vuelo humano. Se requerían dos. La curiosidad insaciable de los hermanos Wright los ayudó a cultivar un rango intelectual y un coraje que los hizo sentir tan cómodos con la mecánica y las matemáticas como lo estaban con el arte, la biología y la literatura.

Wilbur y Orville Wright eran hombres de educación liberal.

Si las escuelas de ingeniería de hoy en día quieren dar a sus estudiantes el empujón adicional que necesitan para realmente tomar vuelo, harían bien en ampliar sus requisitos curriculares notoriamente estrictos y alentar a los estudiantes a cultivar el mismo amor por el aprendizaje que tenían los hermanos Wright.